Découverte d'un nouveau dinosaure ressemblant à un « poulet de l'enfer ».

Le Monde.fr avec AFP | 20.03.2014 à 02h17 • Mis à jour le 20.03.2014 à 02h34.

Des paléontologues américains sont parvenus à reconstituer une espèce de dinosaure à plumes aux allures de poulet géant qui vivait en Amérique du Nord il y a 66 millions d'années.

Cette nouvelle espèce, appelée caenagnathidae, appartient à la famille des dinosaures oviraptorosaures, connus grâce aux fossiles souvent bien préservés trouvés en Mongolie et en Chine. La découverte des trois squelettes, annoncée mercredi 19 mars, lève le voile qui entourait ce groupe précis de dinosaures depuis près d'un siècle. Les scientifiques n'avaient jusqu'ici en leur possession que quelques fragments.

Les fossiles présentés mercredi ont été trouvés à la fin des années 90 dans la formation rocheuse de Hell Creek dans le Dakota du Nord et le Dakota du Sud, deux Etats du nord des Etats-Unis. Les scientifiques ont depuis réussi à reconstituer l'animal, assemblant les restes pour des spécimens fossilisés pour reconstituer un squelette presque complet.

Il a été baptisé Anzu Wyliei : Wyliei, d'après le nom du petit-fils d'un administrateur du musée d'Histoire naturelle Carnegie de Pittsburgh (Pennsylvanie), où se trouvent les trois squelettes fossilisés, et Anzu pour sa ressemblance à une divinité sumérienne démoniaque à l'apparence d'un aigle léontocéphale. 

« Anzu était une sorte de raptor géant avec une tête de poulet probablement doté de plumes. Il devait être terrifiant », explique Emma Schachner de l'Université d'Utah, qui a participé aux recherches. De manière officieuse, les scientifiques appellent d'ailleurs Anzu Wyliei « le poulet de l'enfer », rapporte le Washington Post.

Haut de 1,5 mètre aux hanches et long de 3,5 mètres pour un poids de 200 à 300 kilos, ce dinosaure avait un cou très allongé, un bec sans dent et une crête ronde sur la tête comme celle des casoars, un oiseau d'Australie de la famille des autruches. Sa queue était relativement courte et épaisse et il avait de puissantes griffes au bout de longues pattes fines.

« Cette découverte est emballante, car Anzu est le plus grand oviraptorosaure trouvé en Amérique du Nord. [Il] est l'un des plus récents oviraptorosaures, à savoir qu'il vivait à une époque très proche de l'extinction des dinosaures » », souligne Emma Schachner.

UN LIEN AVEC LE GIGANTORAPTORE.

« Anzu est de très loin le caenagnathidae le mieux préservé jamais découvert. Après presqu'un siècle de recherches, nous avons finalement trouvé des fossiles qui montrent à quoi ressemblaient ces créatures de la tête au pied », explique Matthew Lamanna, paléontologue au musée Carnegie qui a mené ces travaux publiés dans la revue américaine PLOS ONE.

Pendant leurs travaux, les scientifiques ont pu étudier l'anatomie et les relations d'Azu Wyliei dans l'évolution par rapport aux autres caenagnathidae. Les analyses confirment la récente hypothèse selon laquelle le gigantoraptore, découvert en 2005, pesant au moins 1,5 tonne, appartenait aussi aux caenagnathidae.

« Vu le peu de fossiles de caenagnathidae découverts jusqu'alors, cette espèce était de loin la plus énigmatique des oviraptorosaures, et en réalité l'un des principaux groupes de dinosaures les moins connus », explique Hans-Dieter Sues, conservateur du département de paléontologie des vertébrés au musée national Smithsonian d'Histoire naturelle à Washington.

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